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天文:莫纳克亚山世界顶级天文观测点探密

发布日期:2013-09-30

        在夏威夷最年轻的岛——大岛上,大多数游客都可以近距离观看活火山。但是,到海拔4200米以上的莫纳克亚山上,用13个世界各国天文专业观测望远镜看流星雨,却不是谁都能有机会的。趁着APEC在夏威夷举行,不少游客也慕名前来冒充一回天文学家。

午后的阳光依然刺眼,山下的海边,热辣的比基尼、草裙舞伴随着夏威夷风情的音乐,我们则穿上厚厚的羽绒服、涂上高倍数的防晒霜跟随资深科学家们上山了。到达莫纳克亚山顶时,脚底下一望无际的云海遮掩了山下的一切。蔚蓝的天空没有一片云彩,遍布在山顶不同位置的大型专业望远镜星罗棋布,甚为壮观。

莫纳克亚山堪称世界上独一无二的天文观测点:山顶被温带的海洋和缓坡包围,空气流动被减到最低限度,高海拔的环境具有特别干燥的条件,非常适合使用次毫米波和红外线望远镜观测。另外,它的大气层极为稳定,更有利于研究的开展。同时,它与城市距离遥远,能够确保天空处于极度黑暗的状态,便于观测宇宙最边缘的微小星系。

从事天文学研究的资深科学家西蒙斯说,这一世界级天文研究观测站由13个观测站组成,如夏威夷大学的教育0.9米望远镜和2.2米的望远镜,美国国家航空航天局的红外望远镜(IRTF),加拿大—法国—夏威夷望远镜(CFHT),日本国立天文台望远镜,以及北双子座望远镜等。

这些观测站错落有致地建在红黑色的休眠火山上,有的十几层楼高。“这些望远镜集合了地球上最多的天文聚光功率。每晚,从超高分辨率的小型天体到宽视全景天空都能被观测得一清二楚。”美国加州理工学院资深科学家彭瑞生告诉记者,通常观测对象被莫纳克亚的一个望远镜发现后,立即会被其他望远镜和仪器关注,并进行更详细的研究。“这里的每一次发现,对于世界天文科学以及天文爱好者的影响都是‘震撼级’的。”他说。比如日本国家天文台直径8.2米的天文望远镜“昴”曾拍摄到太空中气体星云的“太空烟花”,显示了恒星死亡后的细节。

就在莫纳克亚山顶峰一片空旷的地上,30米天文望远镜观测站项目负责人桑德拉·达森说,直径30米望远镜(TMT)的基地,将会成为世界上最高端的地面光学、近红外和中红外观测站。2009年11月,中国科学院国家天文台以观察员身份正式加入该项目。

尽管这些专业级天文望远镜一般不向普通游客开放,但在莫纳克亚山半山腰,湿度和透明度也非常适合观看星星。夜幕降临,天空毫无保留地展现在人们眼前,满天繁星仿佛触手可及。那时,可以看到不少天文摄影发烧友带上专业相机,可以拍出灿烂的银河。马来西亚的云萍用蹩脚的粤语形容道,要是能赶上金星木星交汇,足可让她“炫”上一辈子。

莫纳克亚山下的艾米洛瓦天文中心,是一所世界级的非正式科学教育中心,融合了天文奇观的互动展览,绝对可以进行“天文学扫盲”。该中心执行董事木村告诉记者,“我们希望通过分享莫纳克亚山的文化和科学,鼓励更多人踏上探险之旅,成为真正的天文爱好者。”这是木村的美好愿望。

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